300 millones de planetas podrían ser habitables en nuestra galaxia

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Según el autor principal e investigador del Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley de California, Steve Bryson: “Kepler ya nos transmitió el dato de que había miles de millones de planetas, pero ahora sabemos que una buena parte de esos planetas podrían ser rocosos y habitables. Aunque este resultado está lejos de ser un valor final, y el agua en la superficie de un planeta es solo uno de los muchos factores para sustentar la vida, es extremadamente emocionante que hayamos calculado que estos mundos son tan comunes con tanta confianza y precisión”. 

A los efectos de calcular esta tasa de ocurrencia, el equipo observó exoplanetas entre un radio de 0,5 y 1,5 veces el de la Tierra, centrándose en planetas que probablemente sean rocosos. También se enfocó en estrellas similares a nuestro Sol en edad y temperatura. 

El resultado es una amplia gama de estrellas diferentes, cada una con sus propias propiedades particulares que influyen en si los planetas rocosos en su órbita son capaces de soportar agua líquida. Estas complejidades explican en parte la razón por la que es tan difícil calcular cuántos planetas potencialmente habitables existen, especialmente cuando incluso nuestros telescopios más poderosos apenas pueden detectar estos pequeños planetas. Es por ello que los investigadores necesitaban un nuevo enfoque. 
  
Las estimaciones anteriores de la frecuencia de tales planetas, también conocida como tasa de ocurrencia, ignoraron la relación entre la temperatura de la estrella y los tipos de luz emitida por la estrella y absorbida por el planeta. 

El nuevo análisis da cuenta de estas relaciones y proporciona una comprensión más completa de si un planeta dado podría ser capaz de soportar agua líquida y potencialmente vida. Ese enfoque es posible al combinar el conjunto de datos final de señales planetarias de Kepler con datos sobre la producción de energía de cada estrella de un extenso tesoro de datos de la misión Gaia de la Agencia Espacial Europea. 

Según Ravi Kopparapu, coautor del artículo y científico de la NASA: “Siempre supimos definir la habitabilidad simplemente en términos de la distancia física de un planeta a una estrella, para que no haga demasiado calor o frío, lo que nos dejó haciendo muchas suposiciones. Los datos de Gaia sobre las estrellas nos permitieron mirar estos planetas y sus estrellas de una manera completamente nueva”. 

Gaia proporcionó información sobre la cantidad de energía que cae sobre un planeta desde su estrella anfitriona en función del flujo de una estrella, o la cantidad total de energía que se emite en un área determinada durante un tiempo determinado. Esto permitió a los investigadores abordar su análisis de una manera que reconociera la diversidad de las estrellas y los sistemas solares en nuestra galaxia. 

Aunque todavía se está investigando el efecto exacto, la atmósfera de un planeta calcula cuánta luz se necesita para permitir que el agua líquida también entre en la superficie de un planeta. Utilizando una estimación conservadora del efecto de la atmósfera, los investigadores estimaron una tasa de ocurrencia de alrededor del 50 %, es decir, aproximadamente la mitad de las estrellas similares al Sol tienen planetas rocosos capaces de albergar agua líquida en sus superficies. Una definición optimista alternativa de la zona habitable estima alrededor del 75 %. 

Fuente -> https://www.muyinteresante.es